Whitewashing White Supremacist Terrorism

The euphemizing of white supremacist terrorism is a discriminatory practice long enabled by irresponsible media, populist policymakers, and tunnel-vision terrorism researchers


Terrorism at the hands of white supremacists has been treated differently than any other forms of terrorism. This historical trend has become widespread in the 2000s and 2010s. Media outlets, national governments, international organizations, scholars and researchers have in their vast majority consistently dealt with this type of terrorism in ways that were strikingly at variance with the terminology, policies, and analyses put forth to represent other terrorisms, notably radical Islamist terrorism.

If the August 3 and 4, 2019 terrorist attacks in El Paso, Texas and Dayton, Ohio in the United States have shown how untenable such bias has now become, and if more and more voices are coming forth to denounce this representational asymmetry and to call for political and societal remedies to the situation, the problem is deeper as it has been indulged for far too long. In many ways and for many, the current epiphany – embodied in an August 4 New York Times editorial, soon enough contradicted by angled coverage of President Donald Trump’s statements on the recent attacks, as US Representative Alexandria Ocasio-Cortez aptly noted – is too little too late. It is so because terrorism has been the single most important security question over the past two decades and, consequently, one of its major manifestations cannot be disingenuously misrepresented as either gun violence or mental health issues.

White supremacist terrorism or white nationalist terrorism (in the larger constellation of the “white power movement”, as Kathleen Belew examines it in her 2018 book Bring the War Home: The White Power Movement and Paramilitary America) has been the dominant form of terrorism in the United States over the past ten years.

Since 2009 – while public attention was near-exclusively focused on Al Qaeda’s and the Islamic State’s terrorism – close to 75% of the terrorist attacks in that country were committed by white supremacists. Similarly, White supremacist or right-wing terrorism is also the fastest growing type of terrorism globally. In 2017, out of 65 attacks round the world, 37 (that is 56.9 per cent) were committed at the hands of racist, Islamophobic, anti-Semitic, or neo-fascist attackers. The trend continued in 2018 as that year was the fourth deadliest on record for domestic extremist-related killings in the United States since 1970, with the murders overwhelmingly linked to right-wing extremists. And in 2019, FBI director Christopher Wray told the US Congress that most of the domestic terrorism arrests made so far this year have been associated with white supremacy.

As the evidence piled up, most news media conspicuously refrained from representing the violence as terrorism, policymakers did the same and terrorism researchers minimally examined the problem – overwhelmingly devoting their resources to the manifestation of radical Islamist terrorism.

Particularly consequential has been the resistance by most news media organizations to depict white supremacist terrorist attacks as precisely that. Time and again, including in the recent cases of El Paso and Dayton, the terror is referred to as “shooting” and the terrorist as “shooter”. This was so notably in the cases of the attacks in Charleston, South Carolina on June 17, 2015; Finsbury Park, London on June 19, 2017; Charlottesville, Virginia on August 12, 2017; Las Vegas, Nevada on October 1, 2017; Pittsburgh, Pennsylvania on October 27, 2018; Sutherland Springs, Texas on November 5, 2017; and Christchurch, New Zealand on March 15, 2019.

Whether against Muslims, African-Americans, Jews, or counter-protestors to a neo-Nazi march, these attacks were all factually terroristic in nature, not simply shootings or car-rammings. For all the debate about the definition of terrorism and the political subjectivity attached to it, these actions matched clinically the core elements of what terrorism is; specifically they were violent unlawful acts conducted illegitimately and indiscriminately against a non-combatant population with a view to further the advancement of a political, religious, or ideological goal by creating a psychological climate of fear beyond the physical limitations of the original act of violence.

And yet in London, the BBC initially referred to the Finsbury Park terrorist attack by Darren Osborn as a “collision” (in contrast to the same terrorist car-ploughing modus operandi used earlier in Nice, France on July 14, 2016), as did most other international media outlets. Policymaking tagged along. In Charlottesville, the terrorist James Fields was initially charged with one “hit-and-run count”. In Charleston, then-FBI director James Comey chose to not refer to the rampage as a terrorist attack. In the same vein – terrorism being also about attacks on property – the White House refused to call a terrorist incident the January 2-February 11, 2016 armed occupation of the Malheur National Wildlife Refuge in Harney County, Oregon by the Sovereign Citizen Movement militia.

Besides the shortcoming due to the widespread predisposition to readily see white supremacist terrorism differently than other terrorism, there is here the additional, outsized, and crucial factor of the litany of racist statements by US President Donald Trump which have been seized on by white supremacists to further their political agenda. Brenton Tarrant, who killed fifty-one people in the Christchurch attacks against two mosques, hailed President Trump as “a symbol of renewed white identity and common purpose”. Patrick Crusius, who killed nineteen people in the Cielo Vista Mall in El Paso, Texas, was an ardent supporter of Trump and his ideas against immigrants. The two communities targeted by the terrorists, Muslims and Latinos, had been repeatedly and explicitly vilified by President Trump.

The sum total of this problematic double-standard is that, whether unwittingly or wittingly, what can analogously be termed the ‘white privilegisation’ of white supremacist terrorism corresponds to a form of racism. In effect, the invisibilization of white supremacist terrorism is the combined result of the mainstream news media euphemizing the terror (invariably terming it a “shooting” or “incident”), politicians reflexively speaking of “mentally-disturbed” individuals when the terrorist is not brown or black, officialdom failing to prosecute right-wing terrorism under the relevant anti-terrorism laws (whereas anti-terrorism laws have been strengthened and expanded in most countries since 9/11), and researchers failing to properly decipher the contemporaneously-cementing patterns of neo-KKK, neo-Nazi, and neo-fascist terrorism.

Incessantly talking only radical Islamist violence, terrorism experts failed to contextualize the historical lineage of this other violence going back to the attacks by Anders Breivik in July 2011 in Norway – who bombed a government building before proceeding to a youth camp to kill 77 people –; Timothy McVeigh and Terry Nichols who truck-bombed the FBI offices in Oklahoma City in April 1995 killing 168 people; the assassination of the Denver, Colorado Jewish talk show host Alan Berg in June 1984 by members of the white nationalist group The Order, or indeed much earlier another form of terrorism that is never called thus, the racial terror lynching from the 1870s to the 1950s.

Illustration: Jackson Pollock, White Light, 1954





Palestine, Mississippi

Adoptant une dimension plus globale au cours de la décennie écoulée, la question palestinienne s’est déplacée du monde arabe et musulman à la sphère internationale. Cette évolution n’est pas anodine, s’inscrit dans une histoire longue et est révélatrice de la nature du climat politique à la fois dans le monde arabe et parmi les sociétés au sein desquelles le soutien à la cause palestinienne est allé crescendo, notamment aux États-Unis.

Alors que, depuis le Printemps arabe de 2011, le Moyen-Orient et l’Afrique du Nord se sont substantiellement moins mobilisés pour le règlement de la question palestinienne – question auparavant politiquement sacro-sainte mais désormais rétrogradée régionalement par les crises successives en Syrie, au Yémen et en Libye, ainsi que les transitions en Tunisie et en Égypte et le conflit en Irak – une nouvelle génération au sein des sociétés civiles en Amérique Latine, en Afrique, en Asie et en Europe a démontré plus d’intérêt, voire de militantisme, pour la Palestine.

Aux États-Unis, les intellectuels et militants Noirs américains ont, en particulier, de plus en plus exprimé leur soutien aux Palestiniens – et ce, au même moment où l’administration Trump a coupé 200 millions de dollars d’aide aux programmes dans la bande de Gaza et en Cisjordanie.

Trois récents épisodes ont illustré cette mobilisation de façon significative venant souligner ce rapprochement entre la lutte des noirs américains pour leurs droits civiques et la lutte palestinienne contre l’occupation israélienne. Le 28 novembre dernier, lors d’une intervention aux Nations-Unies à l’occasion de la Journée Internationale de Solidarité avec la Palestine (commémoration instaurée en 1977 par les Nations-Unies), Marc Lamont Hill, professeur à Temple University à Philadelphie en Pennsylvanie et analyste sur la chaîne d’information CNN, a appelé à « des actions locales et internationales pour obtenir la justice nécessaire en Palestine ». Suite à l’intervention de celui-ci, CNN a mis fin à sa relation avec le professeur Hill pour l’utilisation par ce dernier de la formule « du fleuve à la mer » associée à des sentiments antisémites. Hill s’est défendu de cette accusation indiquant qu’il rejetait l’antisémitisme et que son appel à la justice concernait « à la fois Israël et la Cisjordanie/bande de Gaza ».

Dans un article intitulé « Time to Break the Silence on Palestine » (il est temps de briser le silence sur la Palestine) paru dans le New York Times le 19 janvier, le professeur Michelle Alexander, auteur de The New Jim Crow – Mass Incarceration in the Age of Colorblindness, rappelant la montée actuelle de l’antisémitisme aux États-Unis et le danger réel que la critique des politiques du gouvernement israélien peut devenir antisémite, a dénoncé les « excuses et rationalisations »  et les « tactiques McCarthyiennes » qui président au silence sur « l’un des grands défis moraux de notre époque : la crise israélo-palestinienne » notant : « Nous nous devons de condamner les actions israéliennes : incessantes violations du droit international ; occupation continue de la Cisjordanie, Jérusalem-est et Gaza ; démolitions et confiscations de maisons… nous devons agir avec courage et conviction pour dénoncer le système de discrimination légale qui existe en Israël ».

Enfin, le 16 février dernier, le musicien John Legend, invité de l’émission Real Time with Bill Maher du comédien Bill Maher sur la chaîne télévisée HBO a déclaré, lors d’une discussion avec l’ex-conseiller du président George W. Bush, David Frum, que « les progressistes aux États-Unis se doivent de défendre les droits humains des Palestiniens » et que cette question a été déséquilibrée depuis trop longtemps. Il est temps que tous ceux qui se disent progressistes « se fassent entendre » sur ce sujet a ajouté Legend.

Peut-être encore plus révélateur de ce moment est le volte-face qu’a du faire, en janvier, le Birmingham Civil Rights Institute (BCRI) en Alabama. Sous le feu de pressions de certains groupes, l’institut avait décidé d’annuler sa décision de récompenser la militante historique pour les droits civiques et universitaire, Angela Davis, en lui attribuant son prix annuel des droits de l’Homme, le Fred L. Shuttlesworth Human Rights Award, au vu des positions de celle-ci à l’égard des politiques israéliennes envers les palestiniens. Rapidement, la décision a été fortement critiquée par de nombreux leaders, dont le maire de Birmingham, quelque 500 professeurs qui ont signé une lettre de soutien ainsi que le groupe Jewish Voice for Peace, amenant le BCRI a ré-inviter Davis a accepter le prix.

Ces épisodes soulignent le renouveau plus large de l’internationalisme afro-américain et de ses liens d’antan avec le tiers-mondisme. La relation entre les Afro-américains et les palestiniens remonte aux années 1960 et s’inscrit, en effet, dans des solidarités qui se sont exprimées régulièrement. Pour autant, le contexte précédent était qualitativement différent, à savoir celui de la concomitance de la décolonisation au Sud et de la lutte pour les droits civiques aux États-Unis. À la suite de Malcom X – le premier à aller dans ce sens – Angela Davis, Robert F. Williams, Stokely Carmichael et Harold Cruse, parmi d’autres, avaient élaboré une vision liant le colonialisme et le racisme dans une logique de systèmes co-constitutifs. Aujourd’hui, ces liens et cette perspective sont ravivés alors que les tensions raciales augmentent à nouveau au États-Unis et que la question palestinienne demeure irrésolue.

Si la question palestinienne a, certes, toujours fait l’objet d’un mouvement international de solidarité, celui-ci s’était ralenti durant les années 1990 et les années 2000. Mis à part une forme de fatigue du problème et les stratégies changeantes des Palestiniens – cristallisés dans la virulente opposition Fatah/Ramallah-Hamas/Gaza depuis 2006 – la question palestinienne a également fait les frais de l’évolution de l’espace politique arabe lui-même accaparé de loin en loin par une multitude de dystrophies politiques issues principalement de l’autoritarisme local et de l’interventionnisme externe. Plus généralement, et paradoxalement à la faveur d’une ouverture post-printemps arabe, les populations du monde arabe, provinciales à souhait, sont de moins en moins mobilisées pour des questions de solidarité internationale se recroquevillant sur des débats principalement nationaux et régionaux.

Aussi, le déplacement de la question palestinienne et son retour à la scène internationale sont fortement marquée par cette intersectionnalité, comme le note le professeur Khaled Beydoun, entre des mouvements tels Black Lives Matter et les Palestiniens – ces derniers ayant été parmi les premiers à soutenir les Afro-américains au lendemain des émeutes de Ferguson en août 2014 – ou le rôle joue par les femmes dans ces deux luttes.

Cette solidarité croissante en Occident à la cause palestinienne au nom de l’indivisibilité de la justice demeure néanmoins limitée par des tendances plus fortes qui relativisent cette évolution.  En Europe, l’islamophobie et l’antisémitisme sont en hausse à la faveur d’une montée en puissance des droites extrêmes souvent ralliées aux positions du gouvernement israélien sur cette question. Aux États-Unis, même si la question divise de plus en plus et peut être plus que jamais, le soutien à Israël demeure largement majoritaire.

Au final, résume l’historien israélien Ilan Pappé, « l’inertie politique, la timidité des élites politiques occidentales et les évènements en Syrie et en Irak (ainsi que leur impact sur l’Europe) » expliquent pourquoi  cela prendra du temps avant que l’Occident ne formule une nouvelle approche à la Palestine. Mais, ajoute-t-il – et alors qu’un sondage indique qu’un jeune israélien sur quatre soutient le droit au retour des palestiniens – la scène changeante internationale à l’égard de la Palestine doit nous amener à soutenir une nouvelle vision sur la question palestinienne.

Photo : Le militant afro-américain Eldridge Cleaver et son épouse Kathleen Cleaver dans les rues d’Alger en couverture du magazine The Black Panther, 9 août 1969.

The Mini-Mezation of Arab Autocracy

Unable – like all autocracies – to hear the swan song and exit gracefully, Arab authoritarianism has found a new way to cling to power: tactical infantilization. In strikingly-comedic vignettes, were it not for the urgency of the political crises hitting both of their countries, Algerian President Abdelaziz Bouteflika and Libyan dictator-in-the-making Khalifa Haftar recently appeared at press conferences with a child by their side.

The obvious attempt was to woo their audiences – one can hardly speak of a constituency – in feeling sympathy to the falling Bouteflika and the rising Haftar.

To be sure, the public relation technique of showcasing relatives has, since at least the JFK and Jackie early 1960s Camelot days, become quite the routine technique for politicians round the world in need of deflecting any crisis or navigating a turbulence zone. In that sense, Arab autocrats are no exception in being unimaginative and manipulative, and indeed leaders such as Jordan’s King Abdallah II and Syria’s Bachar al Assad have regularly made extensive use of this, including as regards their respective spouses and in hiring Western public relation firms.

What the simultaneous 2019 Bouteflika/Haftar moment reveals, however, is slightly different – a combination, at different ends of the political life spectrum, of a similar trick used rather nonchalantly and, as it were, unconvincingly. For the Algerian demonstrators clamoring to end a clanic 56-year old system will hardly be coaxed into halting their calls for democracy upon such sights of humanity. Similarly, the road to Tripoli is through a fight-to-the-finish about the northern corridor held by the Misrata militias, not a matter of winning Libyan hearts and minds.

The little boys episode is also importantly a sign of the times of the impasse reached by Arab political transformation. Having, for now, survived the 2011 Arab Spring tsunami, several of these regimes have successfully repackaged authoritarianism, a systemic closure branded now unashamedly as a viable long-term political development option, as vividly depicted in the case of Egypt’s Abdelfattah al Sisi reelected potentially for the next eleven years.

The cosmetics of the affair also speak to another dimension of the degeneration of an Arab polity in which the ‘strongman’ and ‘stability’ stratagem have been dusted off, showing an uncanny resilience in their deceitful power. That Faustian bargain has, however, always been successful thanks primarily to the role of Western major powers. Once only hypocritical or tacitly supportive – of, say, Zein al Abidine Ben Ali’s or Hosni Mubarak’s corrupt regimes – the current leaders of these democratic countries are now actively contriving the forging ahead of the new breed of Middle Eastern and North African authoritarianism.

In Saudi Arabia, Mohammad Bin Salman’s alleged ordering the assassination of Jamal Khashoggi has been all but whitewashed with the help of the White House and other Western leaders, and in Libya the international bandwagoning behind a warlord (described as “an insurgent combating terrorism”) is getting crowded ahead of a likely coronation in the name of chaos-avoidance.

Though not to that extent, physical rejuvenation was tried before in the region. In the late 1990s, the Egyptian sociologist Saad Eddin Ibrahim ironically coined the double-entendreGamlaka” to capture the nepotistic manner in which Mubarak was increasingly putting forth his son Gamal as heir apparent to the presidency – in so doing turning the republic (gamhouriya) into a monarchy (mamlaka).(Ibrahim was summarily put in house arrest and, later, jailed.) In 2000, that is precisely what took place in Syria when the son of the dictator Hafez al Assad was installed in power upon the death of his father – a position he retains. Others in that mold feature Saddam Hussayn’s sons Uday and Qusay and Muammar Gaddafi’s son, Saif al Islam.

Gamlaka, however, travels, and the global reach of nepotism can not yet be minimized as one can now listen to the daughter of the current US president speak security at the Munich conference or see her turn down the directorship of the World Bank.

Picture: Former Algerian President Abdelaziz Bouteflika and Libyan General Khalifa Haftar, 2019.

Si le terroriste n’est pas musulman

1. Il ne s’agit pas immédiatement de terrorisme ; c’est une « attaque », une « fusillade », un « incident » ou un « massacre ».

2. Il ne s’agit pas forcément de terroriste ; c’est un « tireur » ou un « assaillant ».

3. Son nom n’est pas diffusé immédiatement et son visage est flouté.

4. Ce n’est pas un monstre criminel, mais un « dérangé » ou un « taré » qui avait des « problèmes psychologiques ».

5. Le président des États-Unis peut considérer que le terrorisme d’extrême-droite ne constitue pas un problème sérieux alors que 73.3% des attaques terroristes depuis 2009 aux États-Unis sont le fait de suprémacistes blancs.

6. Le manifeste de haine du terroriste et son apologie du terrorisme ainsi la vidéo qu’il a filmé en direct de ses meurtres sont mis en ligne par des grands quotidiens.

7. La philosophie du terroriste fait l’objet de discussions sur les peurs justifiées pour certains du « grand remplacement ».

8. On s’interroge comment un «petit garçon blond », l’un des nôtres, a pu devenir un tueur.

9. Celui qui consigne cette asymétrie de représentation est accusé d’être défensif.

10. Nous ne sommes pas « tous musulmans ».

Photo : Mississipi Burning d’Alan Parker, © Metro Goldwyn Mayer, 1988

The Sublime Porte is Open Again

On October 27, 2018, Turkish President Recep Tayyip Erdoğan hosted President Vladimir Putin, German Chancellor Angela Merkel, and French President Macron. The occasion was an unremarkable umpteenth special summit on Syria. Appearances were, however, deceiving. For seldom had a seemingly banal diplomatic encounter embodied so many larger signs of the times in recent Middle Eastern history. That both Russian and German leaders had been a mere year ago at odds with the Turkish president, enmeshed in respective nasty crises and committed to punishing Turkey, only to find themselves just about summoned to Ankara by their foe was extraordinary in and of itself. In a striking reversal of fortune, here they were both sitting as ‘collaborative guests’, so to speak, of a President Erdoğan in full neo-Ottoman effect.

What, secondarily, was equally extraordinary was that this was a head of state who, two summers ago, was minutes away from being forcefully driven out of office – awol for several hours – by an ultimately-failed coup led by his own military forces. To be certain, Turkey had known five such coups since Kemal Atatürk’s era ended in 1938, with the army regularly stepping into politics until the late 1990s. The failure of that latest attempt was due not merely to a plan gone awry or the ability of the target to elude those seeking to unseat him, but more so to Turkey’s society spontaneous – however divided and in significant quarters resentful – decision to turn the page of such military changes. Never recognized as such in Western media single-thematically focused on Erdoğan (Islamic) figure and his authoritarianism, this was, for all intents and purposes, a de facto sign of Turkey’s democratic coming-of-age.

Neither, however, Erdoğan’s power move summoning of Putin and Merkel nor that de facto authoritative ending of a seventy-year old army tradition were the tell-tale sign of the October 27 Ankara meeting. What was crucially important about that gathering is that it took place at the height of the Jamal Khashoggi affair; a matter handled deftly and shrewdly by an Erdoğan proceeding much like Lieutenant Columbo, as Hamid Dabashi insightfully put it. The deeper meaning was elsewhere: in calling for such a meeting and making it happen the way it did, Erdoğan was in effect confirming a regional power displacement.

For once, in current affairs that are too often about the photo op, the optics were less important than the subtext.

Let there be no doubt: Turkey is now the leader of the Middle East, or at least in pole position for the time being. Saudi Arabia has been dethroned – principally by its own making in cavalierly shedding decades of stability (however conservative and sterile) and indulging Mohammad Bin Salman’s shenanigans and covering his crimes, in Istanbul for that matter. Iran is too questioned regionally and has gone back to being controversial internationally, as well as increasingly fragile domestically with repeated terrorist attacks on its soil (a rarity until recently), to claim a top spot it has always coveted but could never fully reach. The rest are a supporting cast jockeying for position, with Qatar, whom Turkey had assisted when Saudi Arabia led an overnight embargo against Doha in 2017, an indirect winner of the current sea change, and Abdelfattah al Sisi’s Egypt a loser which can probably lose more in the next phase as its sponsor Saudi Arabia turns inward to fix a crisis of historical proportions.

Recep Tayyip Erdoğan has always been a complex and divisive figure. For the West, irremediably unable to accept an independent, democratically-elected Muslim leader. For the Middle East and North Africa, shunning Erdogan’s paternalistic ways, notably in the wake of the Arab Spring when he unsuccessfully toured the then-thought-to-be new democracies to roadshow “the Turkish model” – before returning to find a Taksim Square following in the footsteps of a Tahrir Square. For his population, in majority voting for him repeatedly but a country nonetheless deeply uneasy as to the man’s increasingly despotic rule – Turkey, a nation wooed by the engineering of a return to a certain greatness underwritten by spectacular economic success but a people too vested in historical matters to swallow unquestionably neo-dynastic ways. On the fateful night of the failed August 2016 coup, the pendulum swung in favor of going along what had been achieved since the late 1990s – and probably not so much for Erdoğan sake but rather for a cementing of ‘the new Turkey’ whatever that is and whoever leads it.

Illustration: Ivan Aivazovsky, View of Constantinople by Evening Light, 1846

La Chute de la Maison Saoud 3.0

Il est communément admis que l’Arabie Saoudite survit à toutes les crises. Depuis près d’un siècle, lorsque l’Arabie précédemment « Hachémite » devient « Saoudite » en septembre 1932  suite à la fin de la conquête de la péninsule (entamée en 1902) par Abdelaziz Ben Abderrahmane Al Saoud, issu de la région orientale du Najd, le royaume a, d’abord, connu l’important défi du nationalisme arabe porté par le président égyptien Gamal Abdel Nasser durant les années 1950 et 1960. La monarchie a ensuite fait face à la révolution iranienne en 1979, un séisme religieux chiite, compétiteur et hostile au Wahhabisme saoudien. Une décennie plus tard, ce sont les ambitions régionales militaires de Saddam Hussein et la crise puis guerre du Golfe de 1990-1991 auxquelles Riyad doit faire face. Dix ans plus tard, les opérations terroristes du 11 Septembre 2001 contre l’allié américain, qui ouvrent l’ère de la « Guerre contre le Terrorisme »,  sont le fait de 19 assaillants dont 15 saoudiens, mettant à mal la relation avec Washington. Enfin, en 2011, le vent du printemps arabe ébranle tous les dirigeants du monde arabe, et ce jusqu’au Bahreïn voisin forçant Riyad à intervenir militairement à Manama, sous mandat du Conseil de Coopération du Golfe (CCG), pour mettre fin à la révolte dans ce pays. Tous ces tests – et d’autres, tels, régulièrement, le conflit arabo-israélien, le militantisme des Frères Musulmans ou encore les attaques d’Al Qaida durant les années 1990 et 2000 puis celles de l’État islamique au cours de cette décennie – ont, de fait, été passés avec succès par le régime saoudien.

Peut-on alors, au lendemain de l’affaire Jamal Khashoggi, parler une fois de plus, d’une crise qui « risquerait d’emporter le régime à Riyad » ? N’y-a-t-il pas un risque évident de se tromper précisément à la lumière de cette si singulière capacité saoudienne à surpasser tous les défis politiques (peut-être parce que l’argent est le nerf de la guerre) ? Si, toutefois, le vent semble tourner différemment et avec plus de puissance cette fois ci, comment lire historiquement cette actualité si potentiellement conséquente sur la résilience du pouvoir ? De quand, ensuite, dater l’entame de cette hypothétique chute de la Maison Saoud ?  Faut-il, de façon précipitée et opportuniste, la décréter aujourd’hui à la suite d’une affaire Khashoggi encore en cours et qui n’a pas entièrement livré tous ses secrets ? Doit-on plutôt voir le début de la fin lorsqu’en août 1990, le roi Fahd invite les troupes américaines à entrer dans le pays afin de faire front à Saddam Hussein – invitation que le concitoyen du souverain Fahd, Osama Ben Laden, citera plus tard dans ses déclarations de guerre contre l’Amérique en 1996 et 1998 parmi les causes de son casus belli à l’égard d’à la fois, le royaume (frappé en 1995 et en 1996) et les États-Unis (ciblés en 1998, 1999 et 2001) ?

S’agira-t-il, plutôt, de remonter plus loin et nommer le passage de bâton en 1953 entre le fondateur du royaume, Abdelaziz Saoud, et ses fils (Saoud, Faysal, Khaled, Fahd, Abdallah, Nayef et, aujourd’hui, Salman) le moment d’inévitable mouvement du déclin par héritage politique et non victoire militaire comme lui l’avait fait ? Ou peut-on parler d’un inévitable moment de résolution de la sorte dès l’entame de l’intenable aventure saoudienne elle-même ? Intenable parce qu’inscrite contre la marche de l’histoire, à la fois de la région et d’un nouveau siècle tentant une modernisation par l’État-nation. Intenable peut-etre aussi parce qu’ancrée presque exclusivement dans la disponibilité d’une rente énergétique (limitée) et le soutien d’une superpuissance (lunatique). En 1996, le journaliste palestinien Saïd Aburish signait un ouvrage intitulé The Rise, Corruption, and Coming Fall of the House of Saud dans lequel il prédisait que le régime saoudien, « décomposé », finirait comme celui du Shah d’Iran en 1979 en raison de sa corruption et décrivait les étapes de cette chute à venir. La Maison Saoud a survécu à Aburish, décédé en 2012.

Si donc, tout invite à la prudence, on peut, néanmoins, aujourd’hui s’aventurer avec plus de certitude à voir poindre le début d’une « fin » saoudienne différente et qui ne viendra pas – et c’est toute l’erreur des Cassandres précédents – d’une opposition externe ou quelque ennemi déterminé, tel, par exemple, l’Iran ou un groupe armé militant, mais bien plus simplement de l’intérieur même de la famille Saoud elle-même. Aussi, il est tout autant communément admis que le père de la sociologie moderne, le nord-africain Ibn Khaldoun, a, dans son observation de l’avènement et déclin des dynasties articulée dans son Introduction à l’Étude de l’Histoire (1377), établi l’axiome selon lequel la troisième génération est celle qui entame la chute d’un régime politique. Et de fait, tout à leurs styles forts différents, les héritiers directs d’Abdelaziz Saoud avaient réussi à tenir la maison ; et ils le firent principalement en raison du respect de la règle sacro-sainte de consensus et d’équilibre entre les différents membres de la famille.

En s’attaquant à cet équilibre, certes par nature précaire, Mohammed Ben Salman a ouvert une boîte de Pandore des plus remplies. De plus en plus de Saoudiens vont, désormais, être en mesure d’entamer une remise en question de la nature de leur système politique. Et cette opposition naissante, issue de l’humiliation internationale que connaît leur pays aujourd’hui, constituera peut-être un réveil politique inattendu, là où l’opposition au régime avait longtemps été majoritairement religieuse ou issue de l’élite (à l’image de Khashoggi lui-même ou encore Ben Laden).

Puis en cherchant à charmer un Occident qui a toujours trouvé le royaume rébarbatif, acceptant de traiter avec uniquement par motivation pécuniaire – comme l’admis en pleine affaire Khashoggi le président Donald Trump – Ben Salman a ensuite péché à la fois par amateurisme politique et par vanité personnelle tant il pensait les effets du marketing magiques et irrésistibles. Au final, tel l’aristocrate londonien Dorian Gray du dix-neuvième siècle qui, dans le pénétrant roman d’Oscar Wilde, voulait, à tout prix, perpétuer éternellement sa jeune image d’une vie hédonistique, son hideuse réalité fut accidentellement révélée par le tableau qu’il fit lui-même peindre et qui illustra chacun de ses vices.

Photo: Albert Lewin, The Portrait of Dorian Gray, © Metro Goldwyn Mayer, 1945.

Storming the Souk

The lands of the politically-subaltern, Global South dweller have long been considered a playground for some Western visitors. This is a familiar lesson of Orientalism, and of tourism. What, however, is less often seen is how much of that Southern space and geography have historically constituted disposable scenery, both as regards real-life power dynamics and cultural representation. One such, by now, unconsciously-familiar, seemingly-trivial yet revealingly-powerful form is what we can here term the run through the bazaar or the storming of the souk (rather than the market chase) often witnessed in Hollywood action films or thrillers.

Typically taking the form of a chase through a crowded Middle Eastern or Arab or simply generically ‘Oriental’ market, this narrative vignette has been so ingrained in the visual legacy of Hollywoodian Orientalism that the viewer comes to literally expect it to play out sooner or later the moment the drama is set as such. Eventful, generally fast-paced — admittedly, fun — its outcome impacting the life or death prospects of the hero being chased or, alternatively, chasing the villain, the scene is nonetheless, in and of itself, a staple of how much the local reality is utterly secondary to the (fictional) story of the (Western) visitor.

From Alfred Hitchcock’s 1956 The Man Who Knew Too Much to Christopher Nolan’s 2010 Inception (both very good films in their dramatic respects), Marrakech to Mombasa, colonial to post-colonial, the matrix is the same. Faced with an impromptu challenge or acceleration of the plot, the story’s protagonists start chasing each other completely oblivious to the utter disruption they are causing and, in effect, behaving in all impunity and irresponsibility.

Generally, the local authorities are nowhere to be seen (or come too late and have no impact – just as real world local regimes are powerless in the face of Western powers), and the chase plays out undisturbed for minutes on — roaming through wide sectors of Casablanca, from market to street to highway, for instance, in Tom Cruise’s Mission Impossible – Rogue Nation (2015) where that North African city of millions is represented as almost ghostly.

In the event, the indigenous population is irrelevant, for it is either problematic in getting in the way of the righteous chaser or a nuisance if it starts preventing him from destroying their property. Dramatically, those shopkeepers are in effect represented in a way to be intuitively resented by the viewer who wants the hero to do whatever is necessary to escape the clutches of the villain or arrest him if the pursuit is the other way around. Inevitably, the viewer comes to share the hero’s irritation for any shop keeper slowing down the chase by trying to protect his shop. In Steven Spielberg’s Raiders of the Lost Ark (1981), the locals are passively sitting as Indiana Jones does that three times in Cairo – in the market, in the streets, and at a camp. In the sequel, Indiana Jones and the Temple of Doom (1984), the ‘fast streets of Shanghai’, are rampaged through from casino to airport by Professor Jones and his acolytes. In both cases, the disorderliness visited on the locals is not problematic – indeed it is amusing in a Tintin and the Blue Lotus kind of way – as it comes with a sense of entitlement.

The surroundings are in effect both an opportunity for chaos-creation and an invitation to do so given their nature. They are also so since the consequences to such behavior are non-existent. One scene that will not be seen is the admittedly logical next sequence of arrest of such public order violators. To be certain all chase scenes share that disregard for the urban environment but something about those taking place in an Oriental city transforms the relationship to the space and normalizes impunity. In William Friedkin’s The French Connection (1971) the New York streets and subway chase is subdued, performed discreetly by the protagonists trying to appear normal to each other, certainly, but also since the metropolis settings obliges them to a greater measure of restraint – the same local prudence observed in the Bostonian Chinatown neighborhood chase in Martin Scorsese’s The Departed (2006). And when the disruption is acknowledged (as in The French Connection‘s other car chase), the victims are humanized.

In contrast, in these films and series as seen in Taken 2 (2012) and Skyfall (2012) and Homeland (since 2011), the souk is a non-space, devoid of proper logics because those places cannot be put on a par, much less be allowed to imperil, the urgent needs of the Western visitor who unilaterally authorizes himself or herself to do violence to the local scene. Indeed, more insidiously, the… byzantine and labyrinthine nature of the souk is stealthily depicted as one whose very purpose is to provide a chance for deception (rather than, say, be a market for the local consumer getting his/her groceries). Echoing such ‘license to (k)ill’, the CIA-contractor character Matt Graver played by Josh Brolin in Sicario 2 – Day of the Soldado (2018) says to a Somali inmate he is about to torture in a CIA safe house in East Africa: “This is Africa, I can do whatever I want”.

Simply put, the storming of the souk is a metaphor for colonialism. Above and beyond a regular chase that could disturb any environment, the run through the bazaar is not mere entertainment decorum but ultimately a moment of Western interventionism in the South; a release moment characterized by impunity, violence, arrogance, and appropriation of space. That it has always been a normal feature of Western fiction set in the Orient is merely an indication that plus ça change

Photo: Skyfall, 2012 © Sony Pictures

Le Retour du Racisme

« Qu’est-ce que l’Histoire et où a-t-elle lieu ? », s’interroge Sebastian Haffner dans son manuscrit inachevé Defying Hitler rédigé en 1939. « L’histoire nous enseigne, mais n’a pas d’élèves », répondait Antonio Gramsci vingt ans plus tôt. Surjoué par les médias, et dans le droit-fil de cette présence-absence de l’Histoire, le multiculturalisme qui a présidé aux noces du prince Harry et de l’actrice Meghan Markle en mai 2018 donnerait à croire que l’ouverture de la famille royale britannique à d’autres cultures est un signe d’une époque de progrès racial, de même que le serait l’accueil fait par la France à son équipe de football championne du monde en juillet suivant, une formation composée en grande majorité d’enfants d’immigrés africains. Il n’en est malheureusement rien et, de par le monde, le racisme et la discrimination raciale font un retour spectaculaire. Celui-ci faisant autant écho à d’anciennes formes d’inégalités que dénotant une certaine continuité, l’on serait fondé à s’interroger : le racisme nous a-t-il jamais réellement quitté ?

Cette épiphanie – qui fait désormais palpablement ressembler les années 2010 aux années 1970, autre grande décennie de tensions raciales et d’affrontements identitaires – s’impose de façon persistante principalement en raison d’une fausse vision de progrès continu et d’avancement linéaire et cumulatif de tolérance au sein des sociétés. Ce récit anhistorique est en réalité un grand mythe contemporain et, si à l’évidence des progrès substantiels ont eu lieu ici et là (la campagne internationale pour mettre fin à l’apartheid sud-africain, notamment), la rapidité et l’étendue du regain actuel du racisme est sous-tendue principalement par un historique de non-résolution du problème.

Aussi, trois principaux phénomènes président à la recrudescence du racisme actuel : l’exemplarité négative de nombreux leaders, la banalisation sociétale qui masque la continuité du problème et la rationalisation intellectuelle qui outille son expression. Le premier, le plus important, est celui de la « jurisprudence sociale », comme on pourrait la nommer, qui a été introduite au niveau de plusieurs leaderships suivant laquelle le comportement de dirigeants a explicitement introduit une acceptation et un mimétisme (re)normant ainsi le racisme dans des paramètres d’acceptabilité. Au premier plan de ce phénomène se trouve logée l’action du président américain Donald Trump. On ne saurait assez souligner le rôle négatif joué par ce chef d’État, considéré comme « raciste » par 49% d’Américains en juillet 2018 et dont l’élection est en réalité moins choquante que l’acceptation de celle-ci ex post facto par de larges pans au États-Unis et au-delà, et, partant, le champ ouvert à la standardisation du néo-racisme.

Sept jours après avoir pris fonction et, très symboliquement à l’occasion de l’anniversaire du jour de mémoire de l’Holocauste (ce qui ne manqua pas de provoquer l’ire de groupes juifs américains), le président Trump signa le 27 janvier 2017 un ordre exécutif communément dit « Muslim Ban » instaurant au sein d’une république démocratique une discrimination officielle des individus – qui toucha des nationaux américains – sur la base de leur religion. La confirmation de cette décision par la Cour suprême américaine, le 26 juin 2018, est venue asseoir institutionnellement cette politique discriminatoire.

Entamée de la sorte, l’ère Trump s’est jouée par la suite sur le mode de la constante normalisation d’actes proto-racistes, ouvrant la possibilité au racisme ou simplement le révélant. Au niveau international, les pays africains (ainsi que Haïti et le Salvador) ont été qualifiés de « shit hole countries », et au niveau national le pays s’est enfoncé dans une nouvelle crise raciale qui ne dit pas encore son nom mais qui avance à grands pas. L’antisémitisme a augmenté de 60% en 2017, constituant la plus grande hausse enregistrée depuis plusieurs décennies, et le racisme anti-Noir a augmenté exponentiellement. Des hommes et des femmes noirs ont été contrôlés dans des piscines publiques par de simples autres citoyens s’arrogeant un droit d’arrestation, appelant ainsi la police à leur aide pour exprimer leurs « soupçons » à l’égard un enfant de douze ans qui distribuait des journaux, des individus pique-niquant ou utilisant, en tant que membres, un fitness ou encore des clients d’un restaurant agressés par un autre client pour avoir parlé espagnol.

Selon le Southern Poverty Law Centre, 954 « groupes de haines » sont désormais actifs aux États-Unis. Quantitativement frappant, le phénomène l’est tout autant qualitativement lorsqu’une une institutrice en sciences sociales enregistre nonchalamment un podcast pour ses enseignements à des écoliers de Floride appelant à l’éradication des musulmans et des juifs, et au retour de la ségrégation, ou que le New York Times fasse le portrait « normal » d’un néo-nazi. Logiquement dans un tel zeitgeist, une proposition de loi contre… le lynchage en 2018 a pu faire l’objet d’une soumission au Congrès ; parlement au sein duquel des candidats aux sympathies nazies affichées s’apprêtent à faire leur entrée – à l’instar de parlementaires en Grande-Bretagne (pays où l’antisémitisme s’est également accru) actifs dans des groupes racistes et à un moment ou le fascisme fait son retour en Italie et l’ultranationalisme slave reprend plein pied en Europe de l’Est.

Si la situation raciale est, à l’évidence en chute libre aux États-Unis, on ferait fausse route de croire que le mal n’est qu’américain ou européen. Le racisme est tout autant de plus en plus présent dans les pays du Sud. En Libye ou l’Organisation internationale pour les migrations (OIM) a révélé l’existence de marchés où les migrants sont vendus, en Algérie où les migrants sub-sahariens sont transportés et abandonnés aux portes du désert, au Liban où des kényanes ont été battues en public et un enfant noir refoulé d’une garderie, en Arabie Saoudite où les travailleurs asiatiques sont exploités, en Inde où la mémoire d’Hitler inspire l’assassinat de Musulmans et, à l’évidence au Myanmar où un génocide contemporain se joue au vu et au su de la communauté internationale, sans oublier les raids contre les camps de Roms en Ukraine.

Le deuxième phénomène qui au cours des dernières années a permis un tel accroissement du racisme a été sa banalisation. Partant de l’idée (fausse) que celui-ci ne constitue plus un problème, de nombreuses sociétés ont donné moins d’importance à son observation et ont ainsi graduellement perdu la capacité à suivre son évolution. En réalité, la responsabilité des sociétés est plus conséquente parce que beaucoup ont exprimé une forme de fatigue à l’égard de la question, voire d’irritation lors de sa mention. Cette insensibilité au problème frappe plus ceux qui en souffrent. Aussi, c’est une tare qui, selon un sondage AP/NORC Center for Public Research de février 2018, certains « blancs » seraient moins enclins à admettre et qui fait dès lors l’objet de l’expression d’un double déni, à savoir, d’une part, le problème en soi et, d’autre part, l’expérience de ceux qui en souffrent.  Partant, ceci construit une phraséologie non-interrogée qui fait que la même expérience est représentée (et donc acceptée) différemment selon, par exemple, le fait qu’il s’agit d’un docteur malien quittant un cabinet à Bamako pour un autre en France (« immigré ») ou un chômeur britannique quittant la misère sociale de Liverpool pour un emploi de serveur à Dubaï (« expatrié »).

Pour rappel, la terminologie et le vocabulaire deviennent toujours des enjeux en période fascisante, et un tel jeu sémantique participe fortement de la corruption des valeurs qui masquent les pratiques discriminatoires. Aux États-Unis, les violations des droits des afro-américains sont ainsi qualifiés de « brutalité policière » là ou une logique systémique est à l’évidence en marche. En Afrique du Sud, depuis les attaques de 2006 contre les africains sub-sahariens, les présidents Thabo Mbeki puis Jacob Zuma ont refusé de nommer les attaques comme étant xénophobes préférant les euphémiser en « défi de criminalité ».

Le racisme est, troisièmement, de retour parce que la banalisation des discriminations a été intellectualisée et est de plus en plus conceptuellement autorisée. La libération de la parole raciste a été accompagnée par une esbroufe qui consiste à la faire apparaître comme une opinion légitime, à l’instar d’autres points de vue, ou simplement la manifestation d’un droit d’expression que l’on ne saurait contredire sans apparaître comme un censeur. Cette intolérance au nom de la tolérance est peut-être la forme la plus insidieuse de ce racisme nouveau qui se drape, aujourd’hui des oripeaux d’un idéal de liberté, mais qui est en réalité profondément anti-démocratique. En France, par exemple, durant l’été 2017, sous une indifférence enthousiaste, une femme a été forcée par les forces de l’ordre à se déshabiller au nom de… sa liberté, révélant l’étendue du racisme institutionnel. Au-delà de l’obsession à l’égard du Musulman en France et la construction de son image par les élites de ce pays, apparaît de façon plus importante la question non posée pour l’heure de la mise en place d’un racisme nouveau à la fois ancré dans des dynamiques coloniales se rejouant et en même temps se libérant de façon arrogante au nom d’une expression auto-fondée et qui à terme a donné naissance à une république de l’islamophobie, ce que Jim Wolfreys nomme « le racisme respectable en France ».

Cette sophistication nouvelle du racisme,  souvent sous-tendue par les réflexions d’intellectuels libéraux et la normalisation de ces pratiques s’accompagnent d’une désinstitutionnalisation, qui ne dit pas son nom, des avancées contre le racisme ; affaires classées sans suite, victimes compensées de façon humiliante (4 cents pour une mort) et stigmatisation de ceux qui dénoncent le racisme. L’hypocrisie qui préside à la lutte contre le communautarisme en France au nom d’une laïcité largement réinventée mais qui en réalité vise essentiellement la communauté musulmane, ainsi que le rappelle Pascal-Emmanuel Gobry, est un exemple frappant.

Au final tout se synthétise dans cette passivité-couardise-autorisation-rationalisation et un Mark Zuckerberg se perd dans un discours commercial alambiqué et contradictoire par lequel, pour perpétuer la mainmise de son Facebook, indique qu’il ne voit pas l’utilité de suspendre des fake news niant la réalité historique de l’Holocauste (évènement dont la mémoire se perd). De fait, ce à quoi nous assistons dans ce monde post-moderne, nimbé d’ignorance, d’égoïsme et d’apathie, émerge alors comme une forme de racialisation de la haine ; un monde de plus en plus Orwellien où l’on peut être détenu pour parler une langue étrangère. Au vrai, l’éducation demeure au cœur du problème et trop de jeunes hommes et de jeunes femmes entendent leurs parents en privé utiliser des épithètes racistes à l’égard de tel ou tel groupes de personnes et une telle exemplarité négative se met en marche de façon irrémédiable. Au-delà de l’enfance, invisibilisé par beaucoup d’économistes se gargarisant des logiques de marchés, de classe ou de consommation, ne faisant pas l’objet des coup de projecteurs des matinales radio ou des débats de télévision, le retour du racisme devenu acceptable – comme le note Tendayi Achiume, l’envoyée spécial des Nations-Unies sur la discrimination en Grande-Bretagne depuis le Brexit – est pourtant le grand mal de notre époque et il fait le lit d’un avenir où les identités pourraient être encore plus meurtrières.

Photo : I am Not Your Negro, Raoul Peck © Magnolia Pictures, 2017

Channeling Empire

There are two stories about the rise of a new political moment in the Gulf.

The front-and-center one of a new generation cleaning house, introducing reforms, and taking the area forward is the easy one. Peddled both by the new regimes and allies abroad, notably in the White House, albeit with a twist, this is, however, a familiar story in the Middle East and North Africa. Since the 1930s, as the region’s new states embarked on fledging and still elusive state-building processes, conservative Arab rulers directly or indirectly serving the interests of the West more than those of their societies have regularly enjoyed Western political, journalistic, and at times civil society and indeed popular support. The list is long of autocratic monarchs, presidents and leaders who have been dubbed ‘reformers’, ‘visionaries’, ‘builders’, ‘fathers of’, and ‘modernizers’, and awarded the red carpet treatment – as long, that is, as the terms of the clientelist deal were clearly understood on both sides.

From King Faisal II of Iraq visiting Hollywood in 1952 to King Abdullah II of Jordan doing the same in 1995 (and treated with a cameo in the television series Star Trek), by way of the Shah of Iran and Egypt’s Anwar Sadat to Bashar al Assad regarded as heir to the new Syria in 2000 (the law was changed following a thirty-minute parliamentary ‘debate’ to lower the constitutional requirement from the age of 40 to his exact 34 in order to allow him to follow in the footsteps of his father Hafez al Assad). Contradiction was never an issue and amnesia always at the ready, if, for instance, Libya’s Muammar Gaddafi was financially needed in the globalizing liberal economy of the late 2000s and could then be allowed to set tent in Paris and was visited repeatedly by London’s Tony Blair.

Until now, Saudi Arabia was a partial exception to this dynamic, whereby cheering media profiling (courtesy of creative public relations agencies) could turn heads of nepotistic regimes into ‘security partners’ merely on the idea that they were needed as ‘moderate’ (a coded political term, if ever there was one) and ‘friendly’ Arab regimes. The urgency of the context always lent itself to such contortions – Suez crisis, oil crises, Israel’s defense, Gulf War, Iraq War, War on Terror, Arab Spring or Syrian conflict. The shared structure of Saudi dynastic power had made it difficult, or simply unnecessary, to champion such larger-than-life figure. To be certain, the reflex was always there however. And so, if today, New Yorkers can buy a Vanity Fair-like glossy magazine entitled The New Kingdom with headlines such as “Our Closest Middle East Ally Destroying Terrorism” and “Improving Lives of His People and Hopes for Peace”, it is because already in June 1960, the New York Times was writing that “Saud Champions Reform” noting that “In his efforts to assert authority, King Saud has increasingly assumed the role of liberal champion of constitutional reform”. Or yet again, featuring in its December 19, 1963 edition, an article entitled “Faisal Bolsters Saudi Monarchy – Prince’s reforms said to Give Regime New Life”.

The lily-white MBS story is therefore merely more of the historical same. (In the same spirit that, overnight, Liverpool soccer player Mohamed Salah becomes “Mo”, the acronymization partakes of a logic of cultural re-appropriation.) The political novelty in the Gulf lies elsewhere in a second story at play. More pernicious and politically consequential, this is the paradoxical story of the innovative ways by which a new generation of rising leaders in the region have adopted and are introducing the very language of imperial power they had been subject to.

Growing up amidst über-marketing, ubiquitous branding, and the globalized language of neo-imperial hubris; acting as platinum-level clients to its consumerist twists and turns; privately dismissive of the dogmas of their culture and traditions; and considering that there are no longer regional political red lines, these new actors are in effect channeling empire. Witness how opposition to the Trump administration’s decision to consider Jerusalem the capital of Israel came not from regional leaders but from civil movements round the world, including many European youth and American civil rights intellectuals. Egypt’s Abdelfattah al Sisi’s government reportedly instructed the media it controls to support Trump’s decision on moving the US embassy from Tel Aviv to Jerusalem.

Adopting the features of great powers they once regarded as the external source of their trouble, this new generation finds itself inserting imported techniques of control in its very midst and by its own volition. Interventionist wars are launched in the name of combating terrorism, delivering Operation Desert Storm-like briefings, and using the same corporate military imagery and phraseology of “decimating rebels”. George W. Bush-style ultimata and lists of conditions are issued to neighbors and former partners. Distancing devices from genuine reform are used cosmetically to maintain power and appear to restructure systems in the name of ‘fighting corruption’ and ‘expanding’ citizens’ rights. All while the susurrating words of ‘youth’ and ‘change’ are echoed praisingly across the mainstream Western media.

That a US official of the profile and character of Donald Trump allegedly boasts to have managed to set up his own man in Saudi Arabia should give us pause. It may, however, well be that the imperial game has now been disseminated beyond such Trumpian self-serving boasting and is from hereon played more problematically with equal dispossessive aplomb in the North and in the South.

Illustration: Hergé, Tintin au Pays de l’Or Noir, Éditions Casterman, 1951.

Cabanes en rondins moyen-orientales

Dans El Angel Exterminador (1962), Luis Buñuel met en scène un groupe de bourgeois mexicains qui, après un somptueux dîner festif, sont inexplicablement incapables de quitter la villa de leurs hôtes. Les jours passent et les convives demeurent – sans même s’en rendre compte ni trouver ceci anormal – dans la même situation, s’y adaptant alors même que leurs mœurs dégénèrent petit à petit. À l’image de l’allégorie surréaliste de Buñuel sur l’impuissance auto-produite et la turpitude naissante (ou révélée), le Moyen-Orient en cette fin de 2017 s’est installé dans la normalisation de la dystrophie, s’en accommodant nonchalamment, produisant et reproduisant une dangereuse amnésie, au-delà de sa traditionnelle conflictualité.

Présents-absents au cœur même d’une des phases les plus intenses de leur récente histoire, les acteurs de la région – toutes couches confondues, toutes orientations mêlées – semblent aujourd’hui perceptiblement animés moins par une compréhensible démission face à l’énormité et la complexité des défis sociaux, économiques et politiques à résoudre que par une anomie teintée de démission et quelque peu plus coupable.

Au cœur de cette irresponsable cécité, quatre vraies-fausses histoires se sont jouées cette année sur le mode trompeur de l’annonce de la résolution. Loin pourtant de la clôture mise en avant dans par les différents storytellers, ces fragiles cabanes en rondins sont en dépit des apparences, malgré l’emphase politique et au-delà de l’impatience médiatique plus proches d’un embrasement à venir que de la protection du gît fini et debout.

L’État islamique a été vaincu.

Le groupe armé a perdu les villes qu’il tenait en Irak et en Syrie depuis 2014, mais il demeure une entité martiale importante dont la nature intrinsèquement évolutive fait que ses récents insuccès sont à relativiser. Comme il l’avait fait après janvier 2007, lorsqu’on le donnait fini face à la reconquête américaine dite « The Surge » et comme il l’avait, à nouveau fait après la mort du leader d’Al Qaida, Oussama Ben Laden, en mai 2011, l’État islamique réapparaîtra fort probablement à nouveau sous d’autres oripeaux et, ses dernières mutations le laissent poindre, vers d’autres horizons au-delà du Levant. Le legs de l’influence du groupe sur son environnement est ce qu’il faut savoir scruter et décoder. Ce faisant, apparaissent des patterns révélant une grammaire sécuritaire transformée au-delà de la binaire logique victoire-défaite. Ainsi, aujourd’hui, les régimes de la région font appel à des entreprises privées pour gérer non pas simplement leurs services de sécurité mais, désormais, leurs propres guerres ; paradoxal effet miroir de ces entités non-étatiques qu’ils combattent.

Le régime syrien a remporté la guerre civile.

Le conflit armé persiste dans toute sa complexité, son hybridité et son irrésolution. Le contrôle que le président syrien a pu prendre sur certaines zones reprises aux rebelles est moindre que ce qu’il a au total perdu depuis l’entame de la guerre en 2011. De manière plus conséquente, cet aléatoire contrôle est principalement le fait d’acteurs étrangers – armée russe, milices iraniennes, groupe armé libanais et de facto soutien américain – ayant tous leur propre logique fluctuante. L’opposition syrienne a indéniablement été son propre pire ennemi et il sera difficile au front anti-Assad de se reconstituer de façon à obtenir gain de cause. Pour autant, ce jeu d’échec s’est inscrit dans la durée et donner victoire à Bachar al Assad à ce stade serait prématuré alors que nul scénario politique viable ne se dessine.

L’Arabie Saoudite change.

L’extraordinaire capacité des grands médias occidentaux à rationaliser l’autoritarisme arabe lorsqu’il fonctionne dans l’intérêt de l’Occident – c’est-à-dire toujours – réserve dans son répertoire une place de choix au couplet « réforme » sur le mode « coup de jeune » et « lutte contre la corruption ». Se gargarisant de phénomènes, certes nouveaux mais secondaires, les observateurs de l’évolution en cours au Golfe et notamment en Arabie Saoudite manquent noter le constat suivant : trois importants paris pris pas Riyad n’ont pas encore payé. Au Yémen, la blitzkrieg punitive envisagée en mars 2015 a tourné casaque avec une guerre larvée et des groupes armés qui envoient désormais des missiles sur les villes saoudiennes, conflit doublée d’une crise humanitaire sans précédent dans la région. Avec le Qatar, le bras de fer persiste et le petit émirat cousin s’organise et s’accommode d’une mise à l’écart qui est allée trop loin, trop vite. Enfin, la kafkaesque séquestration du premier ministre libanais a été contre-productive raffermissant trop facilement les rangs des adversaires du royaume au Liban et dans la région.

L’administration Trump a changé la donne dans la région.

« Je ne vois pas de méthode » répond le capitaine Willard à un Colonel Kurtz l’interrogeant sur le chaos ambiant sur lequel il préside à la fin d’Apocalypse Now, et ceci pourrait être une manière d’appréhender la tweetesque improvisation trumpienne. Ce serait faire fausse route. Le danger (éthique) du président américain est que son (indécente) méthode est bel est bien pensée. Partant, on peut donc l’évaluer sur ce flanc un an après l’entame du mandat de l’intéressé et conclure, non pas au fait qu’il ait « changé le Moyen-Orient », mais de façon plus clinique à la chute continue de l’influence stratégique américaine au Moyen-Orient. Ainsi, la Russie a renforcé son jeu dans la région, notamment sur le dossier syrien. Au-delà de la donne militaire, le président Vladimir Putin a opéré une OPA sur le processus diplomatique. Avançant dans un premier temps à la périphérie avec un processus parallèle à Astana en février, il a, dans un deuxième temps, déployé son influence sur les négociations à Genève plus frontalement en décembre. Et si Washington et Riyad, on en conviendra, semblent plus proches, il s’agit plus d’affinités personnelles entre les dirigeants que d’un alignement d’intérêts nationaux qui peuvent demeurer différents, comme on l’a vu sur la question de Jérusalem.

Au final, bercée d’illusions, 2017 aura été une étrange année au Moyen-Orient. De guerre lasse, une partie de sa population est revenue à la léthargie pré-printemps arabe qui avait si longtemps été source d’obstacles, acceptant, en Égypte notamment, le retour de l’État policier (signe des temps s’il en est, la station de métro cairote autrefois nommée « Moubarak » a officiellement retrouvé son nom qui avait été changé à la suite des soulèvements de 2011). Aveuglée par la prestidigitation du faux modèle de puissance néo-liberale déroulé in-your-face par Washington, une autre partie s’est vue plus branding que changement réel, aboutissant à la division en son propre sein.

Photo : The Last Temptation of Christ, Martin Scorsese © Universal, 1988